Fondo cósmico de microondas y origen del Universo

Telescopio orbital Planck, de la Agencia Espacial Europea, lanzado al espacio en 2009. (Fuente: http://www.esa.int)

En 2013, el equipo de científicos responsable de estudiar los resultados ofrecidos por el telescopio orbital Planck daba a conocer el hasta ahora más detallado y preciso mapa del fondo cósmico de microondas o radiación cósmica de microondas. Sólo unos meses antes, otro equipo de científicos anunciaba resultados también novedosos provenientes del análisis de los datos proporcionados por otro satélite específicamente destinado a estudiar esta radiación. Quizá pueda resultarte llamativo que se dediquen tantos esfuerzos a cartografiar una energía tan débil que apenas equivale a unos grados por encima del cero absoluto, pero en las siguientes líneas podrás entender qué es lo que  despierta tanto interés de los científicos. Sigue leyendo

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Momificación en el Antiguo Egipto: ciencia y rito

Pirámides de Guiza McManus

El profesor McManus en Egipto con las pirámides de Guiza al fondo.

Los antiguos egipcios creían en la inmortalidad.  La vida después de la muerte se veneraba envuelta en un halo de misterio, respeto y misticismo… pero el paso de este mundo a la vida inmortal requería un riguroso protocolo tanto desde el punto de vista ritual, como desde los procedimientos técnicos que se seguían. Descubre la ciencia de la momificación en Naturalmente, Ciencias. (continuar leyendo)…

Meteorito en Rusia 2013

Estela del meteorito atravesando la atmósfera y momento de la explosión. Fuente: http://www.lavanguardia.com

(Actualizado 18/02/2013)

El 14 de febrero de 2013, horas antes de que el asteroide 2012 da14 alcanzase su máximo acercamiento a nuestro planeta un meteoroide atravesó la atmósfera terrestre, estallando a unos 20.000 m de altura, y provocado una lluvia de fragmentos diseminados en una extensa área del centro y sur de Rusia. El mayor de todos ellos  impactó  a unos  kilómetros de Chelíabinsk, la novena ciudad rusa por número de habitantes (algo más de 1 millón). El número de heridos causado de forma indirecta  por la explosión o los impactos  alcanzó los 1200, la mayoría de poca consideración, debido sobre todo a ventanas rotas por la onda expansiva, aunque algunos debieron ser hospitalizados debido a la gravedad de sus heridas. La coincidencia con el paso del asteroide y las numerosas imágenes captadas han todo tipo comentarios y especulaciones. (continuar leyendo)…

Terremoto en Lorca

(Actualizado el 04/04/2013)

El 11 de mayo de 2011, dos terremotos, uno de magnitud 4,5 y otro, posterior, 5,1, sacudieron la región de Murcia y más concretamente la ciudad de Lorca, causando varios muertos, heridos y numerosos daños a los edificios y al patrimonio monumental de la ciudad. Aquí tienes un resumen visual muy interesante sobre el suceso.

Por su magnitud, no se trataba de terremotos excepcionales. De hecho, ese mismo día, se registraron en el mundo 12 terremotos de magnitud igual o superior a 5.0 y se trata de una cifra bastante habitual. Para que te hagas una idea, en el último mes, el área de Honshu de Japón ha sufrido 28 terremotos de magnitud igual o superior al de Lorca.

Sin embargo, los terremotos de Lorca han tenido características especiales que han hecho que sus efectos sean especialmente severos: El punto de origen de los seismos (hipocentro) fue inusualmente superficial: 1 kilómetro de profundidad. Además, la cercanía a una zona de alta densidad de población ha hecho que sus efectos se hayan sentido con especial intensidad y nos han hecho recordar que el sureste de España (Murcia y Andalucía oriental) es una región con riesgo sísmico moderado. Dicho riesgo no llega a ser tan alto como el de otras zonas del Mediterráneo, como es el caso de Italia, Grecia o Turquía, pero sí el más alto de toda España.

Quizás te preguntes qué es lo que provoca esta actividad sísmica y probablemente sabes que tiene que ver con la cercanía de esta zona a un límite tectónico entre dos grandes placas de las que componen la litosfera: la placa euroasiática (de la que forma parte la península ibérica) y la placa africana. Pero la realidad es bastante más compleja y tiene que ver con la historia geológica de esta región de España.

Evolución geológica de la península ibérica durante la época del Mioceno (Fuente: http://www.regmurcia.com)

Si observas la imagen de la izquierda (te sugiero que amplíes la imagen), descubrirás que la península ibérica se formó a partir de un complejo rompecabezas de piezas de la litosfera separadas unas de otras por diferentes tipos de límites (especialmente transformantes y destructivos). Hace 175 millones de años, en el Jurásico, la península, como tal, aún no exisitía. De todos los fragmentos que la componen,  el sureste fue el último elemento en sumarse a la masa de la península. Fueron dos piezas (externa e interna) que al unirse al resto de la península dieron lugar al sistema bético. Como un recuerdo de ese pasado, esta región de España está surcada por un elevado número de fallas (fracturas), muchas de las cuales aún conservan importante actividad.

Las piezas de esta región continúan desplazándose lentamente unas con respecto a otras a lo largo  de alguna de estas fallas, provocando terremotos cuando el movimiento se produce de forma brusca. A este tipo de lineas de fractura se las llama fallas sismogénicas, por su capacidad de generar terremotos.

Falla de Alhama (en rojo), origen de los terremotos de Lorca (flecha amarilla). En rosado se señalan otras fallas de la zona (imagen elaborada sobre base de Google Maps)

En Murcia, por ejemplo existen varias  fallas sismogénicas. Una de las más activas, origen del terremoto de Lorca, es la falla de Alhama (también llamada de Lorca-Totana, porque pasa por estas poblaciones). Un deslizamiento horizontal brusco de un lado de la falla con respecto al otro fue la causa del seismo.

También existen fallas sismogénicas en las provincias orientales de Andalucía, especialmente Granada, que es la provincia con el riesgo sísmico más alto de toda España.

El 04 de abril de 2013 volvió a producirse un nuevo seísmo de magnitud 3,7 Mw en una región relativamente próxima . Su hipocentro se situó a 11 km de profundidad y, aunque no se han registrado daños, la alarma en la población fue lógica. Aunque el punto de localización no coincide con la falla de Alhama, sí puede estar relacionado con alguna otra de las numerosas fallas que surcan la región y que demuestra que sigue liberándose energía tectónica en esta zona. Puedes seguir la noticia en la web de rtve u obtener datos concretos a través del la página del instituto geográfico nacional.

Mapa de peligrosidad sísmica de España

Después de leer la noticia, estoy seguro de que podrás resolver dos cuestiones muy sencillas:

a) ¿Qué utilidad práctica en el presente puede tener estudiar la historia geológica de la formación de una región hace millones de años?

b) Con frecuencia, los expertos dicen que una falla que produce  deslizamientos muy pequeños continuamente es más “tranquilizadora” que otra en la se produzcan largos periodos sin observarse movimiento alguno ¿A qué crees que se debe esta afirmación?