Meteorito en Rusia 2013

Estela del meteorito atravesando la atmósfera y momento de la explosión. Fuente: http://www.lavanguardia.com

(Actualizado 18/02/2013)

El 14 de febrero de 2013, horas antes de que el asteroide 2012 da14 alcanzase su máximo acercamiento a nuestro planeta un meteoroide atravesó la atmósfera terrestre, estallando a unos 20.000 m de altura, y provocado una lluvia de fragmentos diseminados en una extensa área del centro y sur de Rusia. El mayor de todos ellos  impactó  a unos  kilómetros de Chelíabinsk, la novena ciudad rusa por número de habitantes (algo más de 1 millón). El número de heridos causado de forma indirecta  por la explosión o los impactos  alcanzó los 1200, la mayoría de poca consideración, debido sobre todo a ventanas rotas por la onda expansiva, aunque algunos debieron ser hospitalizados debido a la gravedad de sus heridas. La coincidencia con el paso del asteroide y las numerosas imágenes captadas han todo tipo comentarios y especulaciones.

Zona del impacto principal del meteoroide sobre Chaliabinsk. Fuente:www.radiorebelde.cu

Origen del meteorito

Inmediatamente después del suceso se dispararon todo tipo de hipótesis sobre la naturaleza de este fenómeno, así que quizás te interese conocer algunos detalles para opinar con rigor.

En primer lugar, quizá sería conveniente aclarar algunos términos. Aunque se suele hablar de meteorito para referirnos al cuerpo celeste que atraviesa la atmósfera, el término correcto es el de meteoroide ya que el meteorito es, en realidad, el resto que queda en la Tierra tras el impacto. Cuando el meteoroide entra en contacto con la atmósfera a velocidades muy variables, pero que son del orden de varias decenas de km/s, su calentamiento se dispara debido al intenso rozamiento en pocos segundos. Su superficie llega a vaporizarse y el gas emitido a alta temperatura se ioniza (de forma similar a la cola de los cometas), dejando una estela lumnosa que se denomina meteoro.

Si el meteoroide es pequeño  lo habitual es que se vaporice completamente y no llegue ningún fragmento a  la superficie. Pero si su tamaño es mayor, como parece ser el caso, las cosas pueden ser algo diferentes…

Se dijo en algunos medios de comunicación que el meteoroide original estalló porque fue alcanzado por los sistemas de defensa rusos. La hipótesis es perfecta para un buen guión de película, pero altamente improbable: apenas pueden transcurrir unos segundos desde que el cuerpo celeste es detectado hasta que impacta contra la superficie.  No es necesario recurrir a hipótesis fantásticas: con frecuencia, los meteoritos de cierto tamaño y tipo (ver más adelante) estallan por causas naturales antes de impactar en la superficie terrestre. El rápido e intenso calentamiento de la superficie del meteoroide y de las capas bajo ella puede generar una presión interna altísima, lo que favorece la fragmentación del mismo de forma violenta. Este estallido puede  generar una onda expnasiva que alcanza la superficie terrestre, incluso aunque el meteoroide no llegue a tocar la superficie.

En 1908, un objeto tipo cometa, entró en la atmósfera terrestre y estalló antes de alcanzar la superficie en la región de Tunguska, en Siberia. No se formó cráter de impacto (porque no hubo colisión), pero la onda expansiva barrió por completo numerosas hectáreas de bosque siberiano. En este caso de febrero de 2013, sí parece que varios fragmentos procedentes del estallido del meteoroide alcanzaron la superficie.

¿Está relacionado el meteorito con el asteroide 2012 da14?

Esta es la pregunta lógica que todo el mundo se hace (incluidos los científicos). La proximidad en el tiempo induce, desde luego, a sopesar la hipótesis de que ambos fenómenos están relacionados. Más aún, es relativamente frecuente que los asteroides vayan acompañados de cierto número de pequeños fragmentos rocosos, que siguen a veces una órbita similar, procedentes de la fragmentación del cuerpo original debido a diversas causas.

Sin embargo, y a jucio de científicos de la NASA y la ESA, no es el caso. En primer lugar, los primeros análisis de la ruta del meteoroide de Cheliábinsk sugieren una trayectoria no compatible con la del asteroide 2012 da14 (el meteorito siguó un trayecto de Norte a Sur, al contrario que 2012 da14). Además, teniendo en cuenta el tamaño que debía tener el meteroide, es poco probable que si se trataba de un fragmento cercano asociado al asteroide, no hubiese sido detectado a la par que el propio asteroide, al que se le ha hecho un detenido seguimiento desde que se localizó el año pasado. Por el contrario, si se trata de un cuerpo no relacionado que proviene de otra región, es perfectamente normal que no se hubiese detectado antes.

Antes de seguir contándoos más detalles, os dejo algunos videos y enlaces con imágenes espectaculares:

Infografía sobre el meteorito de Rusia 2013

Diagrama de los asteriordes conocidos que pasarán cerca de la Tierra en los próximos decenios. Fuente: http://neo.jpl.nasa.gov

Características del meteorito de Rusia 2013

Las últimas estimaciones apuntan a que el meteoroide medía unos 17 metros de diámetro (algo mayor de los que se pensó inicialmente) y pesaba unas 10.000 toneladas. Durante algo más de medio minuto recorrió la atmósfera terrestre hasta que estalló a una altitud de unos 20.000 m, dividiéndose en númerosos fragmentos de menor tamaño. Se calcula que la explosión liberó una energía de unos 500 kilotones (equivalente a unas 30 bombas atómicas como las de Hiroshima). La onda expansiva generada fue la responsable de la rotura de ventanas en kilómetros a la redonda (llegó a ser registrada por sensores localizados en Alaska) y fue detectada por sismógrafos de la zona como si se tratase de un terremoto de  4 grados a tan sólo 1 km de la gran ciudad. El hecho de que la explosión se produjese a una altura considerable, evitó que los daños fueran  mucho mayores.

Agujero en la superficie helada del lago Chabarkul, supuestamente causado por el impacto de un fragmento del meteorito de Rusia 2013.

Agujero en la superficie helada del lago Chabarkul, supuestamente causado por el impacto de un fragmento del meteorito de Rusia 2013.

Los científicos rusos centraron la búsqueda de restos del meteorito en las proximidades del lago Chabarkul, donde testimonios de varios testigos y un notable agujero de unos 6 metros de diámetro formado en la superficie helada del lago, dieron la pista sobre una posible zona de impacto. Es probable que en el fondo del lago exista un fragmento de considerable tamaño, responsable del orificio en la capa de hielo, pero, por el momento no ha sido hallado. Lo que sí se han encontrado son fragmentos menores en los alrededores de la zona y gracias a ello se ha podido conocer que se trata de un tipo de meteorito bastante corriente (para ser un meteorito).

Muestra de una condrita. Observa cómo está formada por la agregación de pequeñas esferas o gránulos minerales (cóndrulos). (Fuente: http://www.wikipedia.com)

Se trata de una condrita. Las condritas son meteoritos de composición no metálica cuyos materiales no han llegado a experimentar fusión (excepto, generalmente, la capa más superficial, durante su paso por la atmósfera terrestre debido al rozamiento). Para que te hagas una idea, las condritas son el equivalente a las rocas sedimentarias de los meteoritos: están formadas por agregación gravitatoria de pequeñísimas partículas dispersas en el espacio. De ahí que conserven una estructura microgranulada muy característica, con multitud de pequeñísimas esferas minerales unidas entre sí. No se conoce con seguridad el motivo de la formación de estas microsesferas (llamadas cóndrulos) que parecen haberse formado bajo condidiones de presión mayores a las esperables, pero a ellas se debe la textura características a este tipo de meteoritos. Su composición química puede ser bastante variable.

Las condritas representan alrededor del 85% de los meteoritos que llegan a la Tierra y son el tipo de meteorito menos compacto, lo que concuerda con el hecho de que generalmente se fragmenten y desintegren (al menos parcialmente) durante su rozamiento con la atmósfera del planeta.

Se calcula que un impacto de estas características puede suceder una vez cada siglo (lo cual, a escala geolólogica, es una frecuencia altísima). No obstante, y a pesar de que la coincidencia en el tiempo de un meteorito de estas dimensiones y del paso cercano de un asteroide como el 2012 da14 parece un hecho propio de una película, las principales agencias espaciales sostiene que no hay ningún indicio que permita suponer que el meteorito está relacionado con 2012 da14. Seguro que algún guionista de cine ya se ha puesto manos a la obra…

 

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