Animales arquitectos

Es evidente que algunas construcciones del ser humano constituyen por sí mismas espetáculos que dan muestra de la creatividad y pericia de nuestra especie, pero a mi me gusta reivindicar una arquitectura menos conocida pero no menos sorprendente que la humana. Y es que la cualidad de fabricar estructuras complejas no es una exclusiva del Homo sapiens, a pesar de que nos gusta marcar diferencias entre nuestra especie y otras especies animales. Muchas veces con fines reproductivos o simplemente organizativos, algunos animales son capaces de elaborar estructuras sorprendentes que, no en vano, han servido de fuente de inspiración a diseñadores humanos en sus creaciones.

Así que, a continuación os presento algunas de las construcciones más espectaculares y/o misteriosas elaboradas por animales que no pertenecen a la especie humana… y os desvelo algunos de sus secretos.

1. Panales de abejas

La geometría perfecta de los panales de abjeas a intrigado al ser humano desde la antigüedad.

Su simplicidad es propia de los diseños geniales y un exponente de la compleja sociedad de las abejas de la miel. El panal es el criadero de nuevas abejas para la colmena y almacen de suministros. Cada celda hexagonal es el habitáculo en el que se desarrolla un nuevo miembro de la comunidad, o un recipiente en el que se almacena cierta de cantidad de miel o polen. De entre todas las formas posibles, la estructura hexagonal es la que ofrece una mejor combinación de mayor aprovechamiento del espacio, ahorro energético y resistencia. Aunque el círculo es el que ofrece una mejor relación área-perimetro como figura individual, la forma hexagonal evita los espacios muertos y es la que ofrece el mejor volumen de almacenaje con el menor gasto de material. Puedes consultar este enlace para obtener más información sobre este detalle

Las 4 figuras tienen un perímetro de 12 cm. Sin embargo el área que delimitan es diferente. En concreto el cículo es la que ofrece una mayor relación área/perímetro, pero el hexágono evita espacios muertos en una estructura repetitiva. Este argumento se ha esgrimido para explicar la forma de las celdilla de los panales de abejas.

La optimización de la forma de los panales llega a extremos insospechados. Incluso los fondos de las celdas del panal están diseñados para lograr un aprovechamiento óptimo del espacio. Los fondos de las celdas no son planos sino que están formados por tres rombos que encajan en un ángulo preciso, de manera que se imbrican perfectamente con la lámina de celdillas adyacente que mira hacia el otro lado. Esto le confiere mayor resistencia a la estructura y se adapta mejor a la forma redondeada de las larvas.

Geometría de las celdillas del panal. Observa que todas las caras de las celdillas son planas, incluso los fondos de las celdillas están formados por tres caras rómbicas de forma que encajan perfectamente unas con otras (Fuente: wikipedia)

Esta exquisitez de diseño sorprendió al ser humano desde la antigüedad por la perfección de su geometría y ha dado lugar a curiosos debates matemáticos. Sin embargo, puede que las abejas cuenten con un colaborador inapreciable que podría ser el verdadero astista de estas estructuras. Cuando las abejas producen la cera para construir los panales, ésta fluye desde las glándulas céreas en forma fluida y se endurece posteriormente al contacto con el aire. Cuando las abejas van depositando la cera gota a gota para construir cada celdilla lo hacen de una forma  circular. Es posteriormente, cuando la cera se va endureciendo, cuando la celda termina de adquirir su forma hexagonal perfecta.

Observa cómo las pompas de jabón en contacto modifican sus superficies curvas y se transforman en caras planas que equivalen a las áreas mínimas de la zona de contacto.

La explicación de por qué las celdas terminan adquiriendo una forma hexagonal podría estar en la tensión superficial del fluido de cera. ¿Has visto lo que ocurre cuando dos pompas de jabón contactan una con otra? en la zona de contacto se forma una cara plana que equivale a la superfcie mínima en la zona de intersección entre ambas. El truco de la película de jabón es un clásico para comprobar las superfcicies mínimas  delimitadas por todo tipo de figuras geométricas. Se trata de una tendencia espontánea de las láminas de jabón y en general de cualquier fluido capaz de formar láminas delgadas. En definitiva, las celdas de cera se comportan durante su construcción como pompas de jabón, de forma que, al entrar en contacto con otras,  adaptan su forma para alcanzar la superficie mínima, o, lo que es lo mismo, son los fenómenos físicos gobernados por la tensión superficial los que terminan de darle a las celdas del panal el “toque maestro” de su exquisita geometría.

2. Termitas

El profesor McManus junto a un termitero gigante en la sabana africana.

El profesor McManus junto a un termitero gigante en la sabana africana.

Las temitas son otros insectos que, en algunos casos, realizan unas construccuiones asombrosas teniendo en cuenta su tamaño. Las colonias de algunas especies de termitas elaboran grandes nidos comunitarios en los troncos de árboles o en subsuelo, excavando redes de túneles a modo de hormigueros. Sin embargo, algunas especies deciden construir principalmente hacia arriba, en vertical, dando lugar a impresionantes construcciones de gran resistencia, con más de 6 metros de altura. Para ello emplean una arcilla especial que fabrican mezclando tierra con su saliva.

Los termiteros epigeos (sobre la superficie) no sólo son muy resistentes sino que también poseen una estructura interna muy compleja con galerías principales y secundarias,  y hasta túneles ciegos que sirven para despistar a otros insectos cuando intentan atacar los termiteros.

Su estructura interna de galerías facilita la circulación de aire de forma que las corrientes de aire más fresco ascienden por la columna del termitero favoreciendo que su temperatura interna no exceda ciertos límites. Incluso su forma externa obedece a criterios funcionales. Construir en vertical tiene una ventaja importante en la sabana: las estructuras predominantemente verticales ofrecen mayor superficie de insolación durante la mañana o la tarde, pero menor durante el intenso sol del mediodía africano. De esta forma, la estructura vertical del termitero ayuda a regular mejor la temperatura. Así pues podríamos decir que los termiteros constituyen verdaderas obras de arquitectura bioclimátca.

Más aún, los diseños pueden ser modificados y reconstruidos según las necesidades del momento. Por ejemplo, se ha comprobado que cuando los termiteros son atacados, principalmente por hormigas, algunas termitas se encargan de sellar la cámara donde se encuentra la termita reina que se encarga de dar lugar a las nuevas generacoosn de la colonia. De esta forma, las termitas cuentan con sus particulares “habitaciones del pánico” para salvaguerdar a su miembro más preciado, la termita reina. Una vez pasado el peligro, los muros son destruidos y la colonia reanuda su rutina habitual.

Estas estrategias son fundamentales para sobrevivir en un medio tan hostil como la sabana africana donde los enfrentamientos con diferentes especies de hormigas pueden ser bastante frecuentes. En este sentido, los termiteros se convierten también en fortalezas diseñadas para poder defender mejor la colonia.

No te pierdas una batalla de hormigas vs. termitas dentro de un termitero

3. Pájaros tejedores

Las habilidades de las aves para proteger y criar a sus polluelos incluyen variantes de todo tipo. Los nidos pueden llegar a ser verdaderas obras de arte, pero quizás los más sorprendentes de todos son los construidos por las diferentes especies de pájaros tejedores. Determinadas especies de aves  son capaces de usar su pico como una aguja de coser. Usando fibras vegetales son capaces de entrelazarlas para formar un auténtico tejido vegetal con el que modelan formas muy variadas.

Esta capacidad confiere a estas especies la habilidad de construir nidos colgantes con entradas poco accesibles a depredadores, lo que mejora sensiblemente las posibilidades de superviviencia de sus polluelos. Uno de los ejemplos más conocidos es el del tejedor de Baya (Ploceus phillipinus) un pequeño pájaro del sur y sudeste asiático famoso por sus nidos colgantes, que en ocasiones, tienen entrada en forma de tubo alargado muy llamativa. Puedes verlo en los siguientes videos.

4. Peces diseñadores

El siguiente ejemplo ha sido un misterio hasta hace pocos años. Algunos submarinistas habían encontrado en algunos fondos arenosos de las costas de varios países asiáticos (especialmente Japón) unas estructuras circulares con surcos y ondulaciones muy peculiares y de una perfección asombrosa. Durante mucho tiempo se especuló con el orgien de aquellas estructuras. Incluso se llego a escribir que eran producto de remolinos caprichosos en el fondo oceánico y había a quien le gustaba pensar en criatura inteligentes misteriosas. Finalmente se descubrió que el artífice de estas obras de arte era un pequeño pez globo azul que habita en las costas asiáticas del Océano Pacífico.
La construcción forma parte de los rituales de apareamiento de la especie. Los machos construyen estos círculos de unos 2 metros de diámetro como una forma de atraer a las hembras. Se desconocen los criterios que aplican éstas para seleccionar qué  machos son merecedores de su atención, pero dichas estructuras deben ser muy importantes porque los machos llegan a dedicar varios días para construir cada uno de estos círculos. Lo curioso es que cada círculo es empleado para un sólo apareamiento, es decir, para encontrar una nueva pareja, el pez globo buscará un nuevo lugar y construirá un  nuevo círculo para dedicárselo en exclusiva a su nueva pareja. ¡A las hembras del pez globo azul le gustan las parejas que saben aunar racioalidad geométrica con sensibilidad artística…!

No te pierdas el siguiente video y observa cómo, con simples movimientos de su cuerpo, el pez globo macho va dando forma a su creacción. Fíjate en el detallle de que no sólo realiza surcos con simetría radial sino que separa granos de arena más gruesos de los más finos, jugando, de este modo, con formas y texturas.

5. Minivallas en la selva

Para el final he dejado un ejemplo diminuto pero especialmente misterioso. De hecho, aún no se conoce con seguridad qué ser vivo realiza estas estructuras que han sido descubiertas durante el verano de 2013 en la selva amazónica de Perú . Se trata de unas pequeñas estructuras cónicas blancas rodeadas por un delicado perímetro de “vallado” sedoso.

Estructura en empalizada descubierta por Troy S. Alexander, un estudiante de doctorado, en la selva amazónica de Perú (Fuente: dailymail.co.uk)

El diámetro de la construcción no sobrepasa los 2 cm de diámetro. Uno de los detalles más curiosos es que la primera de estas estructuras fue descubierta sobre una lona de plástico azul de uno de los campamentos de la zona de estudio. Posteriormente se han hallado otros ejemplos sobre troncos de algunos árboles de la zona.

La hipótesis con mayor aceptación sugiere que se trata de un nido construido por alguna especie de arácnido aunque se desconoce de qué especie se trata y la función exacta de los elementos de la estructura. En cualquier caso, se trata d euna demostración más de cómo los animales saben desplegar habilidades sorprendentes de auténticos diseñadores.

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