Radiación electromagnética, atmósfera y vida

En otra entrada anterior os hablaba sobre qué es la radiación electromagnética y cuál es su naturaleza. Ya en aquella ocasión mencionaba la amplia variedad de orígenes, usos y efectos que pueden tener las radiaciones electromagnéticas debido a la amplitud de escala de la energía asociada a estas ondas. Especialmente interesante es la relación entre el fenómeno de la vida y este tipo de energía.

Radiación electromagnética y vida son fenómenos íntimamente ligados de formas muy diversas y, en algunos casos, de manera poco conocida. Por una parte, no se puede comprender el origen y mantenimiento de la vida en la Tierra sin tener en cuenta determinados tipos de radiación electromagnética. Por otra parte, algunos tipos de radiación electromagnética pueden ser letales para la vida y la protección que la Tierra ofrece frente a ellas, en gran medida gracias a la atmósfera, es esencial para que la vida prosiga. La relación estrecha entre radiación electromagnética y vida aporta, además una “conexión cósmica” más de esta última, ya que la mayor parte de la radiación electromagnética que llega hasta el planeta proviene directa o indirectamente del espacio.

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Ingrid y Manuel, una cita en México poco afortunada

La Naturaleza nos sorprende continuamente, por más que queramos convencernos de que la conocemos bien, y los fenómenos atmosféricos suelen estar en primera línea de esta exhibición. Que se produzcan huracanes o tormentas tropicales en las costas de México, particularmente las atlánticas, no es un hecho extraordinario en estas fechas. Sin embargo, que un huracán y una tormenta tropical se produzcan simultáneamente y que sus trayectorias tiendan a encontrarse en el continente es muy inusual. Más aún si uno de ellos proviene del océano Pacífico y otro del Atlántico.

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Tornado devastador en Oklahoma

Destrucción en la ciudad de Moore (Oklahoma) tras el paso del tornado de 20/05/2013 (Fuente:www.npr.org)

Los tornados son fenómenos atmosféricos espectaculares y, a veces, tremendamente destructivos. Los tornados se clasifican según una escala de categorías en función de la velocidad de los vientos generados (que, a su vez, puede dar una idea del potencial destructuor que poseen. Se denomina escala Fujita. La escala posee 6 niveles (del 0 al 5). Sólo 7 de cada mil tornados alcanza el nivel 4 que comprende aquellos tornados con velocidades de 267 y 322 km/h. El tornado que ha devastado una región de Oklahoma el pasado 20 de mayo de 2013 ha estado a punto de alcanzar el nivel 5 (el máximo), al alcanzar velocidades máximas de 320 km/h. Quizá la única forma de hacerse una pequeña idea de la magnitud del fenómeno es ver las siguientes imágenes

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Huracán Sandy: de ciclón tropical a supertormenta perfecta

Todos los años varios huracanes se forman en aguas caribeñas o del Atlántico tropical y recorren con una trayectoria predominantemente noroeste las aguas de este océano. En su recorrido, las islas caribeñas están frecuentemente expuestas a la furia de estos fenómenos atmosféricos. Lo que ya es mucho menos usual es que un huracán recorra en dirección norte una distancia tan larga sobre el oceáno como para llegar conservando su nivel de energía hasta New Jersey en Estados Unidos antes de “tocar tierra”. Eso es lo que ha hecho Sandy… y en su camino ha causado cuantosísimos daños materiales y numerosas muertes. (continuar leyendo)…

Un salto desde la estratosfera para hablar de la atmósfera

En el momento del salto, en la plataforma de la cápsula Zenith

Lo lograron. Bueno, al menos, tres de los cuatro récords que tenían previstos: ascenso en globo al punto más alejado de la superficie y mayor altura de un salto en paracaídas (39.068 m), y mayor velocidad en caída libre (1.173 km/h, 325,8 m/s). Se resistió el récord de duración de caída libre. Estaba previsto que la caída libre durase unos 5 minutos y medio, pero quedó en 4 minutos, 19 segundos, 17 segundos por debajo del actual récord. Si lo quieres ver, no te pierdas el siguiente video:

Felix Baumgartner con su traje presurizado para el salto. Fuente: The Telegraph.co.uk

En realidad, Felix Baumgartner, un austriaco de 43 años, y la empresa que patrocina el proyecto ya consiguieron  su principal objetivo (captar la atención mundial de los medios de comunicación) antes de que, por fin, pudieran realizar el gran salto desde la estratosfera, este 14/10/2012 . El proyecto Red Bull Stratos ha sido una eficaz campaña de marketing, más que un proyecto científico; pero no hay por qué negar su mérito tecnológico o el reto personal para el protagonista del salto. Tampoco hay que desaprovechar la oportunidad  de indagar en algunas curiosidades científicas relacionadas con la experiencia. (Continuar leyendo…)

Tornados en América

Hace apenas dos semanas varios estados de Estados Unidos, especialmente el de Alabama, fueron devastados por más de 100 tornados en menos de 24 horas. Todo ocurrió entre la noche del 27 de abril de 2011 y la mañana siguiente. El desastre causó más de 300 víctimas mortales, una de las mayores cifras registradas a lo largo de la historia, lo que da una idea de la magnitud de la catástrofe, que ha sido calificada  como el mayor desastre natural del país desde el huracán Katrina y el conjunto de tornados más catastrófico en 40 años.

Zonas tornádicas en EE UU (modificado a partir de imagen original de http://www.wikipedia.com)

Los tornados son fenómenos atmosféricos que pueden ocurrir en muchos lugares del mundo, pero en Estados Unidos su frecuencia es mayor que en cualquier otro lugar del mundo, especialmente en una amplia zona denominada “tornado alley” (callejón o corredor de los tornados) que comprende buena parte de la mitad Este de las Grandes Llanuras (observa la imagen). Para que entiendas porqué esta zona del mundo es la más castigada por estos fenómenos es útil que conozcas un poco de cómo se producen.

Los tornados se suelen originar a partir de grandes tormentas eléctricas que se producen cuando una masa de aire frío y seco y otra de aire cálido y húmedo se encuentran. A las grandes tormentas en rotación que dan lugar a los tornados se las llama superceldas. Ya sabes que las masas de aire de mayor temperatura tienden a formar corrientes ascendentes que, al aumentar su altura, se enfrían provocando la condensación del vapor de agua que contienen. El choque de masas con gran diferencia de temperatura hace que se forme una intensa corriente húmeda que asciende en espiral hasta una gran altura. Se la llama mesociclón. Conforme asciende, el aire se enfría, se condensa y forma gigantescas nubes de tormenta, los cúmulonimbos, que pueden alcanzar los 8-10 km de altura. Al llegar arriba, se forman corrientes descendentes y laterales que ensanchan la parte superior de la nube, dándole el típico aspecto de yunque (estrecho por en medio y muy ancho por arriba).

Estructura de una tormenta de supercelda formadora de tornados. (Fuente: http://www.wikipedia.com)

En la parte baja, el mesociclón puede estrecharse y descender hasta tocar el suelo. De esta forma se origina la imagen típica del vórtice (chimenea) de los tornados. Al estrecharse, su velocidad aumenta mucho, como lo hace una patinadora sobre hielo cuando gira y pega su brazos y piernas al cuerpo. El vórtice se hace visible en parte debido a las partículas y objetos que levanta y en parte porque la baja presión que hay en el centro del tornado favorece la condensación del agua.
La fuerza de destrucción de un tornado depende del tiempo y distancia que recorra en contacto con el suelo, del ancho del vórtice y la velocidad de los vientos que genera. Hay tornados que apenas duran un minuto; otros pueden durar más de una hora. Su diámetro también puede oscilar entre unos metros hasta más de un kilómetro. Los tornados se clasifican en 6 niveles (de F0 a F5, en la escala Fujita). Un tornado se considera grave cuando alcanza el nivel F3, en el que los vientos superan los 250 km/h. Los de categoría F4 y F5 son devastadores y pueden alcanzar vientos de más de 500 km/h (en el caso de F5). Afortunadamente se calcula que sólo el 2% de los tornados supera la categoría F3. Otro problema es que los tornados pueden producirse en grandes grupos, como ha ocurrido en el reciente caso de Estados Unidos.

En América del Sur existe también otra zona que comprede una parte de Argentina, Urugay y el extremo sur de Brasil, donde también se dan tornados con bastante frecuencia debido a sus condiciones climáticas y geográficas.

Pero para entender la impresionante fuerza de los tornados es necesario ver imágenes reales de ellos. Aquí te dejo una impresionante colección de imágenes de superceldas y  tornados y un video de uno de los tornados en Tuscaloosa (Alabama), una de las ciudades más afectadas, en los recientes sucesos de los que te he hablado.

Estoy seguro que después de leer la noticia ya eres capaz de explicar porqué la zona Este del interior de Estados Unidos es tan propensa a sufrir tornados. Espero tu respuesta.