Neuromagia: Neurociencia, percepción y modelo de Universo

¿Te gusta la magia? A casi todos nos divierten e interesan los trucos de magia. La magia nos cautiva por lo inesperado de sus consecuencias. Pero la magia puede ser mucho más que un pasatiempo. Algunos científicos han visto en la magia un campo de experimentación muy útil para comprender cómo percibimos y cómo pensamos sobre el Universo que nos rodea. Sigue leyendo y descubrirás cosas muy interesantes sobre la magia y lo que se puede aprender de ella.

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Esfinge colibrí (Macroglossum stellatarum) en acción

Esfinge colibrí adulta. (Fuente: wikipedia, licencia cc)

Contemplar cualquier ser vivo es algo que siempre despierta curiosidad, pero tengo que reconocer que algunos, en concreto, me producen cierta fascinación y la esfinge colibrí es uno de ellos. El otro día tuve la suerte de poder grabar en video a uno de estos insectos, entretenido en su recolección diaria de néctar, así que después de bastante tiempo sin publicar entradas, me pareció una buena forma de reiniciar la actividad de Naturalmente, Ciencias. Al final de la entrada puedes disfrutar del video que preparé. Sigue leyendo

Animales arquitectos

Es evidente que algunas construcciones del ser humano constituyen por sí mismas espetáculos que dan muestra de la creatividad y pericia de nuestra especie, pero a mi me gusta reivindicar una arquitectura menos conocida pero no menos sorprendente que la humana. Y es que la cualidad de fabricar estructuras complejas no es una exclusiva del Homo sapiens, a pesar de que nos gusta marcar diferencias entre nuestra especie y otras especies animales. Muchas veces con fines reproductivos o simplemente organizativos, algunos animales son capaces de elaborar estructuras sorprendentes que, no en vano, han servido de fuente de inspiración a diseñadores humanos en sus creaciones.

Así que, a continuación os presento algunas de las construcciones más espectaculares y/o misteriosas elaboradas por animales que no pertenecen a la especie humana… y os desvelo algunos de sus secretos.

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Ingrid y Manuel, una cita en México poco afortunada

La Naturaleza nos sorprende continuamente, por más que queramos convencernos de que la conocemos bien, y los fenómenos atmosféricos suelen estar en primera línea de esta exhibición. Que se produzcan huracanes o tormentas tropicales en las costas de México, particularmente las atlánticas, no es un hecho extraordinario en estas fechas. Sin embargo, que un huracán y una tormenta tropical se produzcan simultáneamente y que sus trayectorias tiendan a encontrarse en el continente es muy inusual. Más aún si uno de ellos proviene del océano Pacífico y otro del Atlántico.

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La central nuclear de Fukushima seguirá dando problemas

Explosión en la central nuclear de Fukushima poco después del tsunami que asoló la región.

Cuando el 11 de marzo de 2011 se produjo el tsunami que arrasó una parte de la costa este japonesa, el temor inmediato fue el efecto directo de la subida repentina del nivel del mar sobre los habitantes de la zona costera y sus casas. En efecto, la destrucción y las muertes provocadas por la ola gigante fueron terribles. Sin embargo, hoy, más de dos años después, la mayor preocupación de aquel desastre natural tiene mucho que ver con la mano del hombre, y no sólo con los caprichos de la Naturaleza. Los sistemas de refrigeración de un complejo nuclear situado en Fukushima, una de las zonas costeras afectadas por el tsunami, fueron inutilizados por la inundación masiva que sufrió la zona, dando lugar a la peor crisis nuclear después de la de Chernobil.

Sin la fuente de refrigeración adecuada, varios reactores de la planta comenzaron a sobrecalentarse peligrosamente iniciándose un peligroso proceso de fusión de sus núcleos de combustible nuclear. Algunas medidas desesperadas consiguieron evitar el desastre que hubiera supuesto una destrucción de los edificios contenedores de los reactores, pero a costa de liberar cierta cantidad de gases radiactivos de los reactores más dañados (para evitar una explosión) y de enfriar a marchas forzadas el reactor  con grandes cantidades de agua que quedaron contaminadas y que inicialmente debieron ser devueltas al mar.

Se diseñó entonces un plan de contención, cuyo elemento clave era la refrigeración permanente de los núcleos dañados. Dos años después, el problema no ha terminado ni mucho menos y durante el mes de agosto de 2013, han ocurrido nuevos hechos muy preocupantes.

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Tornado devastador en Oklahoma

Destrucción en la ciudad de Moore (Oklahoma) tras el paso del tornado de 20/05/2013 (Fuente:www.npr.org)

Los tornados son fenómenos atmosféricos espectaculares y, a veces, tremendamente destructivos. Los tornados se clasifican según una escala de categorías en función de la velocidad de los vientos generados (que, a su vez, puede dar una idea del potencial destructuor que poseen. Se denomina escala Fujita. La escala posee 6 niveles (del 0 al 5). Sólo 7 de cada mil tornados alcanza el nivel 4 que comprende aquellos tornados con velocidades de 267 y 322 km/h. El tornado que ha devastado una región de Oklahoma el pasado 20 de mayo de 2013 ha estado a punto de alcanzar el nivel 5 (el máximo), al alcanzar velocidades máximas de 320 km/h. Quizá la única forma de hacerse una pequeña idea de la magnitud del fenómeno es ver las siguientes imágenes

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Plantas sin corazón… pero con xilema, floema y nociones de Física

El profesor McManus en la Estación Biológica La Selva (Heredia,Costa Rica). (Fuente original: galería fotográfica de Lon&Queta (http://www.flickr.com/photos/lonqueta/with/4112791550/))

El profesor McManus en la Estación Biológica La Selva (Heredia,Costa Rica). (Fuente original: galería fotográfica de Lon&Queta (http://www.flickr.com/photos/lonqueta/with/4112791550/))

No, no quiero decir que las plantas sean unas desalmadas, (aunque la indiferencia con la que a veces responden a nuestros cuidados me hace creerlo en alguna ocasión). Simplemente me refiero al hecho objetivo de que, a diferencia de la mayor parte de los animales, las plantas no poseen una bomba impulsora que ayude a distribuir sustancias por todo el organismo. Y, sin embargo, las plantas se enfrentan a problemas similares a los de otros organismos pluricelulares. Debido al enorme número de células que puede formar una planta, muchas de ellas están muy alejadas de las fuentes de donde se obtienen las sustancias que necesitan, pero es necesario hacérselas llegar para que sobrevivan. Así pues, ¿cómo se las apañan las plantas para distribuir un cantidad considerable de sustancias  a millones de células, si no cuentan con arterias o venas? Más aún ¿Cómo consiguen las plantas hacer circular los fluidos en su interior sin ayuda de un corazón u órgano equivalente? En pocas palabras:  ¿Cómo es  el “aparato circulatorio” de las plantas?

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