Galileo, lanzamiento del nuevo gps europeo para todo el mundo

Recreación de los dos primeros satélites IOV-Galileo. (Fuente: web oficial de la ESA)

Seguro que conoces a Galileo como uno de los grandes científicos de todos los tiempos, defensor del heliocentrismo en una epoca en la que era arriesgado plantear teorías de esta naturaleza. Pero Galileo también es el nombre con el que  la Agencia espacial Europea decidió bautizar al proyecto para crear un nuevo sistema de navegación mediante satélite que con muchos esfuerzos se está diseñando y creando gracia a la colaboración de varios paises europeos (y la participación de China).

Hoy 21 de octubre, bajo un oscuro cielo lluvioso, se han lanzado desde la base que la ESA tiene en la Guayana Francesa los dos primeros satélites de la primera fase del proyecto. Estaba incialmente previsto para un día antes, pero un problema en el sistema de llenado de combustible retrasó el despegue que comienza a hacer realidad el proyecto. Si quieres ver el lanzamiento, observa este video. Lo peculiar del lanzamiento no es sólo la carga que va a poner en órbita, sino también el sistema de propulsión en sí mismo: un cohete ruso Soyuz (todo un clásico en el mundo de los cohetes espaciales, en lugar de los Ariane de la Unión Europea).

A estas alturas, seguro que no necesitas que te explique para qué sirve un GPS, pero lo que quizá no conozcas es en qué se basa su funcionamiento y qué es eso del sistema Galileo.

En realidad, GPS (Global Positionning System) es el nombre del sistema estadounidense de navegación por satélite. Se trata de una red de 24 satélites de tipo Navstar (más tres de reserva, por si falla alguno) que orbitan a unos 20.000 km sobre la Tierra. Los satélites están situados de forma estratégica de forma que está garantizado que desde cualquier punto de la Tierra llega la señal de, al menos, 6 satélites. El fundamento téorico del funcionamiento es sencillo, aunque su desarrollo técnico es muy complejo. Se trata de calcular las distancias que separan el punto cuya localización deseamos conocer (receptor GPS) de, al menos, cuatro satélites. Conocidas estas distancias se realiza un proceso de “triangulación” y de esta forma se pueden obtener las diferetnes coordendas de posición, que al ser referidas a un mapa, nos señalan en la pantalla de nuestro navegador dónde nos econtramos.

La dificultad está en calcular con precisión esas distancias y mantener constantes o ajustar si es necesario las posiciones de los satélites. Para este tipo de cálculos se necesita que los satélites empleen relojes de máxima precisión, para poder calcular el tiempo que la señal de cada satélite tarda en ser recibida desde que es emitida. Como dicha señal viaja a una velocidad conocida (la de la luz), basta con aplica la sencilla fórmula e= v*t para averiguar esa distancia. El problema es que los tiempos de los que estamos hablando son del orden de milésimas de segundo, por lo que la precisión en la medición del tiempo es esencial para la precisión del cálculo de posición. Si quieres saber un poco más del tema vista esta web.

La precisión del GPS estadounidense no está mal, pero Europa cree que puede mejorarla. Además hay otro problema: La prioridad del sistema GPS es de tipo militar, aunque su uso civil sea importantísimo. Ya ocurrió durante la guerra de Kosovo que durante algunas operaciones militares el sistema GPS fue intervenido para asegurar la seguridad y éxtio de las misiones, pero, claro está, causando inconvenientes a otros usuarios. Tener un sistema tan importante que depende de un sólo país y con fines no simepre pacíficos puede ser un problema, así que los países europeos pensaron en crear su propio sistema de navegación por satélite.

Se trata de un proyecto cuyo fundamento de funcionamiento es el mismo que el del GPS, aunque con tecnología más precisa. Sin embargo, el desarrollo ha estado plagado de dificultades técnicas y sobre todo económicas: es un proyecto muy caro (de miles de millones de euros) en una época no precisamente buena para gastar tanto dinero. Tan sólo comprobar los retrasos con respecto a las fechas previstas inicialmente te pueden dar una idea del problema. Incialmente se proyectó para estar listo en 2008 y, en realidad, los últimos cálculos admiten que los servicios básicos no estarán en funcionamiento hasta 2014 . Al menos, seis años de retraso provocados en gran parte por las diciultades para conseguir financiación para llevarlo a cabo (muchas de las empresas privadas inicialmente interesadas en invertir se han echado atrás).

Simulación de la red de satélites Galileo (Fuente: Wikipedia)

El proyecto Galileo ha saltado estos días a los medios porque acaba de producirse el lanzamiento de los dos primeros satélites de la primera fase operativa (IOV: In Orbit Validation, compuesta de un total de cuatro) que comprobará que el sistema funciona correctamente, tanto en el espacio como en las bases de control de tierra que gesitonan las señales. En realidad, en 2005 y 2008 ya se lanzaron dos satélites de prueba (los GIOVE-a y Giove-b).

Una vez lanzados y puestos en funcionamiento los cuatro satélites de la fase IOV, se lanzarán otros 14 más hasta completar 18. Con este número, el sistema ya será operativo en todo el planeta, pero completar todo el proyecto el número se debería aumentar hasta 30 satélites organizados en tres planos del espacio alrededor del planeta, Los satélites se situarán a algo más de 23.000 km de altura. Si te interesa saber más cosas sobre el proyecto y su utilidad, aquí tienes un video muy interesante y fácil de entender. Y si quieres saber aún más cosas consulta esta página oificial del proyecto en castellano.

Sea como sea y, si finalmente se concluye el proyecto, el sistema Galileo será el mejor sistema de navegación por satélite, más preciso que el GPS, gracias a que se incorporan relojes atómicos de máxima precisión. Contará con diferentes tipos de servicios, algunos de ellos gratuitos y otros ofrecidos con fines comerciales, pero sobre todo, será un sistema de uso exclusivamente civil.

De momento, y ya que sabes algo más del tema, ¿serías capaz de hacer un esquema con las principales diferencias entre los sistemas GPS y Galileo? Espero tus respuestas.

4 thoughts on “Galileo, lanzamiento del nuevo gps europeo para todo el mundo

  1. Está muy bien, pero no se podian haber esperado un par de años más por mejoraba un poco la crisis, ya puestos les da lo mismo esmerar seis años que ocho….
    Ah!! Que guay está lo de los ciegos pero la mujer esa que le mandó las coordenadas de la panadería está todo el día ahí metida?? Jajaja =P

    • Precisamente la crisis ha retrasado el desarrollo del proyecto y probablemente lo va a seguir haciendo porque este era sólo uno de los primeros pasos

      • Una preguntita, entonces no está en marcha actualmente, me confundí un poco al leer lo primero, y con las fechas de publicación de esta info.
        Saludos

      • ¡Hola!
        En efecto, desde la fecha de la publicación de esta entrada, se han producido importantes novedades en el desarrollo del proyecto, (aunque, todo hay que decirlo, menos de las previstas en el proyecto inicial). Actualmente hay en órbita cuatro satélites del programa, dos lanzados en octubre de 2011 y otros dos en octubre de 2014. Con estos cuatro satélites operativos y parte de la infrestructura en tierra se llevó a cabo con exito la primera actividad de determinación de posición en marzo de 2013. Se han seguido haciendo nuevas pruebas de con resultados satisfactorios en los últimos meses.
        Sin embargo, para que el nuevo sistema Galileo sea realmente funcional y preste servicios generales es necesaria la puesta en órbita de nuevos satélites.
        En principio estaba previsto que durante 2013 se lanzaran nuevos elementos del proyecto. Sin embargo, no ha sido así. Actualmente se está preparando un lanzador basado en Arianne 5 capaz de poner en órbita 4 satélites “por viaje”. Se prevé que el próximo lanzamiento tengá lugar en 2014.
        Sin embargo, las fechas reales del proyecto están retrasándose con respecto a lo planificado una y otra vez, así que no es fácil saber cuándo estará realmente funcionando este nuevo sistema.
        Espero que esta información haya podido serte útil. Gracias por participar en el blog.

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