Tornados en América

Hace apenas dos semanas varios estados de Estados Unidos, especialmente el de Alabama, fueron devastados por más de 100 tornados en menos de 24 horas. Todo ocurrió entre la noche del 27 de abril de 2011 y la mañana siguiente. El desastre causó más de 300 víctimas mortales, una de las mayores cifras registradas a lo largo de la historia, lo que da una idea de la magnitud de la catástrofe, que ha sido calificada  como el mayor desastre natural del país desde el huracán Katrina y el conjunto de tornados más catastrófico en 40 años.

Zonas tornádicas en EE UU (modificado a partir de imagen original de http://www.wikipedia.com)

Los tornados son fenómenos atmosféricos que pueden ocurrir en muchos lugares del mundo, pero en Estados Unidos su frecuencia es mayor que en cualquier otro lugar del mundo, especialmente en una amplia zona denominada “tornado alley” (callejón o corredor de los tornados) que comprende buena parte de la mitad Este de las Grandes Llanuras (observa la imagen). Para que entiendas porqué esta zona del mundo es la más castigada por estos fenómenos es útil que conozcas un poco de cómo se producen.

Los tornados se suelen originar a partir de grandes tormentas eléctricas que se producen cuando una masa de aire frío y seco y otra de aire cálido y húmedo se encuentran. A las grandes tormentas en rotación que dan lugar a los tornados se las llama superceldas. Ya sabes que las masas de aire de mayor temperatura tienden a formar corrientes ascendentes que, al aumentar su altura, se enfrían provocando la condensación del vapor de agua que contienen. El choque de masas con gran diferencia de temperatura hace que se forme una intensa corriente húmeda que asciende en espiral hasta una gran altura. Se la llama mesociclón. Conforme asciende, el aire se enfría, se condensa y forma gigantescas nubes de tormenta, los cúmulonimbos, que pueden alcanzar los 8-10 km de altura. Al llegar arriba, se forman corrientes descendentes y laterales que ensanchan la parte superior de la nube, dándole el típico aspecto de yunque (estrecho por en medio y muy ancho por arriba).

Estructura de una tormenta de supercelda formadora de tornados. (Fuente: http://www.wikipedia.com)

En la parte baja, el mesociclón puede estrecharse y descender hasta tocar el suelo. De esta forma se origina la imagen típica del vórtice (chimenea) de los tornados. Al estrecharse, su velocidad aumenta mucho, como lo hace una patinadora sobre hielo cuando gira y pega su brazos y piernas al cuerpo. El vórtice se hace visible en parte debido a las partículas y objetos que levanta y en parte porque la baja presión que hay en el centro del tornado favorece la condensación del agua.
La fuerza de destrucción de un tornado depende del tiempo y distancia que recorra en contacto con el suelo, del ancho del vórtice y la velocidad de los vientos que genera. Hay tornados que apenas duran un minuto; otros pueden durar más de una hora. Su diámetro también puede oscilar entre unos metros hasta más de un kilómetro. Los tornados se clasifican en 6 niveles (de F0 a F5, en la escala Fujita). Un tornado se considera grave cuando alcanza el nivel F3, en el que los vientos superan los 250 km/h. Los de categoría F4 y F5 son devastadores y pueden alcanzar vientos de más de 500 km/h (en el caso de F5). Afortunadamente se calcula que sólo el 2% de los tornados supera la categoría F3. Otro problema es que los tornados pueden producirse en grandes grupos, como ha ocurrido en el reciente caso de Estados Unidos.

En América del Sur existe también otra zona que comprede una parte de Argentina, Urugay y el extremo sur de Brasil, donde también se dan tornados con bastante frecuencia debido a sus condiciones climáticas y geográficas.

Pero para entender la impresionante fuerza de los tornados es necesario ver imágenes reales de ellos. Aquí te dejo una impresionante colección de imágenes de superceldas y  tornados y un video de uno de los tornados en Tuscaloosa (Alabama), una de las ciudades más afectadas, en los recientes sucesos de los que te he hablado.

Estoy seguro que después de leer la noticia ya eres capaz de explicar porqué la zona Este del interior de Estados Unidos es tan propensa a sufrir tornados. Espero tu respuesta.

24 thoughts on “Tornados en América

  1. Yo creo que se forma porque el aire frío y seco se encuentra ahí con el aire cálido y húmedo de una forma muy brusca formando así superceldas.

    • Vas muy bien encaminado, pero puedes ser aún más preciso: ¿De dónde viene cada una de esas masas de aire? ¿Qué tiene que ver su lugar de procedencia con sus características? ¿Crees que influirá de alguna manera que el relieve de esta región (el “tornado alley” sea muy llano? ¿Qué pasaría si el releive fuera más montañoso? Intenta ampliar tu respuesta con estas pistas y ya verás cómo mejora tu análisis.

  2. creo que el aire frio y seco(que viene de las montañas, que son más frias y secas que las de la playa) y el aire caliente y húmedo (que viene de la playa)se unen y forman los tornados,por eso creo que se producen tantos tornados porque tiene el aire frio y seco de las montañas y el aire caliente y húmedo de la playa.
    Espero que este bien.

    • Muy bien, como siempre María. Pero aún puedes incluir un detalle más: ¿Cómo es el relieve de esta región de Estados Unidos? ¿crees que favorece o dificulta la formación y evolución de los tornados? ¿por qué?
      Sé que estas preguntas tampoco se te resistirán…

  3. Se ve que esa zona hay llanuras por lo que las ascendencias térmicas son mas rápidas ¿no?
    Si el relieve fuese mas montañoso no habría tanta ascendencia térmica por lo que ya no se formarían tantos tornados.

    • No necesariamente más rápidas, porque recuerda que la existencia de montañas puede forzar un ascenso de las masas de aire. Sin embargo, piensa en el papel que las montañas pueden jugar como obstáculos al desplazamiento de las masas de aire.

  4. Enhorabuena doctor Mc Manus, me he enterado que has ganado el 2º premio en el concurso de blogs educativos. Si yo sabía que tanto tiempo en el laboratorio tendría su recompensa.

    Un abrazo muy fuerte del doctor Mc AE

    • Gracias. La verdad es que ha sido toda una satisfacción cuando me lo comunicaron hace un par de días; lástima que no pudiera estar personalmente en Málaga para recoger el premio, pero, en cualquier caso, aprovecho para daros las gracias a todos los seguidores/as del blog.

  5. Hola! Soy Maria Paez de 2ºC, yo creo que es por que esa parte es el sitio de encuentro de las masas de aire frio y de las masas de aire cálido y humendo, formando super celdas.
    Saludos.

    • Buena respuesta, María!, y aún puedes ser mejor: ¿Por qué són cálidas y húmedas las masas que vienen desde el Golfo de México, mientras que son frías y secas las que vienen desde las Montañas Rocosas? ¿Cómo es el relieve de la zona?¿Crees que influye de alguna manera, favoreciendo o dificultando los tornados?

  6. se produce en cualquier lugar sobre el que incidan o hayan incidido los rayos del sol.
    Se forman mas en Estados Unidos porque los factores de aire caliente provenientes de México chocan con el aire frio proveniente de Canadá, y entonces chocan entre si formando super-células que empiezan a girar y allí empieza a descender los Tornados en el Centro.

    • Muy bien, Ana Belén! Buenas respuestas. No olvides que la humedad es otro factor esencial porque, ¿crees que se formarían las tormentas asociadas a los tornados, si las masas de aire fueran ambas muy secas? ¿y el relieve de la zona? ¿Cómo es? ¿Crees que influye de alguna forma?

  7. -¿Por qué són cálidas y húmedas las masas que vienen desde el Golfo de México, mientras que son frías y secas las que vienen desde las Montañas Rocosas? Porque las montañas son frias y secas;y el golfo de Mexico(que es una playa)es mas cálido y mucho mas húmedo, pueses todo agua.
    -¿Cómo es el relieve de la zona?¿Crees que influye de alguna manera, favoreciendo o dificultando los tornados?
    Pues ,yo creo que montañoso,ya que esto favorece a los tornados, debido a que se forman ascendencias térmicas, que a su vez forman nubes, que producen tormentas.
    Espero que este bien y enhorabuena por su premio.

    • Gracias, María, por lo del premio. Tus respuestas son correctas, excepto la última. Si relees el texto seguro que decubres que esta zona forma parte de las llamadas Grandes Llanuras de Estados Unidos (ya te puedes imaginar porqué). Que el relieve sea llano ayuda a que se formen grandes tornados porque las masas de aire no encuentran obstáculos en su recorrido cercano a la superficie del suelo, por lo cual recorren grandes distancias sin ser desviadas o modificadas.

  8. Ummm,vale vale,me e confundido. Gracias por responderme y denada, por lo del premio.Je, je, je.

  9. McManus, si fueran dos masas de aire seco, no se formarían tormentas.
    El relieve es llano, al ser así las masas chocan de frente, más bruscamente.

    • Muy bien Ana Belén. En efecto, al menos una de las masas de aire debe contener suficiente vapor de agua para generar la tormenta. Además debe existir una gran diferencia de temperatura para que las corrientes generadas sean muy intensas. Con respecto al relieve, lo explicas bien: Los relieves montañosos pueden desviar o frenar corrientes atmosféricas, impidiendo o dificultando un encuentro frontal entre grandes masas de aire.

    • El que he empleado es una modificación de este otro (fuente:wikipedia). Es bastante sencillo, pero quizás pueda servirte. Espero que te sea útil.

  10. Me llamo Fernando Torena y soy investigador de fenómenos meteorológicos extremos en Uruguay, desde ya hace 11 años, ademas, fundador del unico grupo de observadores meteorológicos voluntarios (GVVFS), por cualquier duda que tengan o que necesiten información de esta parte del planeta, no duden en preguntar.

  11. Pingback: Tornado devastador en Oklahoma | Naturalmente, Ciencias

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