La falla de San Andrés, viviendo “al límite”

Localización de la falla de San Andrés

Ya sabes gracias a tu estudio de la tectónica de placas, que la capa superficial de la Tierra, la litosfera, es como un rompecabezas gigante de piezas irregulares cuya forma está permanentemente cambiando. Generalmente, estos cambios son tan lentos que no podemos apreciarlos, pero es cierto que hay lugares del planeta donde la energía interna es menos “discreta” y provoca fenómenos que sí son claramente apreciables para el ser humano (a veces demasiado).

Uno de estos lugares sorprendentes es, sin duda, la falla de San Andrés, en la costa Oeste de Norteamérica. Recuerda que una falla es una fisura en la que un bloque de rocas se desplaza con respecto a otro. Hay innumerables fallas por todo el mundo, pero pocas tan grandes y activas como la falla de San Sandrés. Recorre casi 1.30o km atravesando la costa Pacífica de Norteamérica, atravesando California (USA) y Baja California (México). La falla pasa por la ciudad de San Francisco y muy cerca de la de Los Ángeles y también afecta al Noroeste de México.

Esta espectacular falla forma parte del límite entre dos grandes placas tectónicas: La Pacífica y la Norteamericana (observa el mapa de situación). Su efecto sobre el terreno puede pasar desapercibido para un observador distraído, pero los que viven en estas y otras ciudades cercanas no olvidan nunca que están viviendo literalmente “al límite”.

Vivir cerca de un límite de placa puede tener un lado claramente negativo: el elevado riesgo sísmico de  la zona, que se manifiesta en forma de frecuentes terremotos. Algunos de ellos pueden ser muy destructivos, como el que sufrió San Francisco en 1906 y otros más recientes, como el de 1989 (puedes ver un video muy interesante sobre estos fenómenos). De hecho, uno de los grandes temores de los habitantes de la región es  que en los próximos años se podría producir otro gran terremoto. Por desgracia, la predicción de terremotos es aún muy poco precisa. Si te interesa el tema, también puedes consultar esta otra entrada sobre la sismología de México.

El profesor McManus junto a un talud próximo a la falla de San Andrés

Hace algún tiempo, durante una de mis visitas a la región me hice una foto de este peculiar talud al lado de  una carretera. ¿Qué opinas sobre la curiosa disposición que presentan los estratos en este terreno? ¿Cómo crees que puede explicarse este fenómeno, que es muy frecuente a ambos lados de la falla? ¿Qué tipo de límite de placa (de entre los tres que conoces) crees que representa la falla de San Andrés?

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10 comentarios en “La falla de San Andrés, viviendo “al límite”

    • En realidad la falla de San Andrés ya “está dividida”, es decir, la falla equivale a una discontinuidad de la capa más externa del planeta (la litosfera) en esa región. La parte de listosfera que queda al Oeste de la falla (esto incluye, por ejemplo, la zona de Los Ángeles o la región de Baja California de México) se desplaza lentamente hacia el Norte, con respecto a la parte que queda al Este (resto de Norteamérica). Este desplazamiento es variable de unas zonas a otras de la falla, pero por término medio es de unos 5 cm por año.
      El movimiento parece insignificante, pero, si se tiene en cuenta la masa gigantesca que se desplaza, la energía que interviene en el proceso es enorme. Por eso, no es de extrañar que el rozamiento entre placas que se produce en este desplazamiento sea capaz de generar, en ocasiones, terremotos muy intensos.
      A largo plazo (hablamos de millones de años) y si se mantienen estos movimientos, la zona que te he mencionado al Oeste de la falla, terminará por separase del continente y se dirigirá hacia Alaska, modificando, de esta forma la geografía de esta región del planeta.
      En fin, espero que esta respuesta satisfaga tu curiosidad. Gracias por tu visita.

  1. que podría ocurrir con los estados que están a un lado de dichos países? por ejemplo sonora… afectaría en algo el suelo por ejemplo terremotos o cosas así? o en el clima se podría cambiar algo también que perjudique en un futuro?

    • La actividad de la falla de San Andrés afecta sobre todo a zonas de Estados Unidos, pero es cierto que la región Noroeste de México también está bajo la influencia de esta estructura, particularmente las zonas Norte de los estados de Sonora y Baja California Norte. La sismicidad de estos estados suele deberse a dicha falla. No obstante, los últimos terremtos de Ometepec y Michoacán que han tenido lugar el 20 de marzo y el 11 de abril se deben a otro fenómeno: el deslizamiento (subducción) de la placa de Cocos y la de Rivera bajo el continente americano y no a la actividad de la falla de san Andrés, a pesar de su mala fama. En el caso de los seismos de Guerrero Negro el mecanismo estar relacionado con las importantes fallas de movimiento lateral (fallas transformantes) que recorren todo el Golfo de California, aunque no directamente con la falla de san Andrés que se sitúa algo más al Norte. Puedes consultar un mapa sísmico de México en esta otra entrada
      Con respecto a la influencia sobre el clima, no hay evidencias que relacionen la ocurrencia de terremotos de este tipo y cambios en el clima.

    • Hola Soraya.
      Ya sabrás que las rocas sedimentarias suelen disponerse originalmente en capas horizontales, ya comienzan a formarse incialmente como consecuencia de procesos de sedimentación.
      Pero estas capas o estratos pueden verse sometidos a fuerzas provocadas por diferente tipos de movimientos internos que tiene que ver con la dinámica interna del planeta. A veces estas fuerzas son de tipo horizontal y comprensivo, es decir, comprimen los estratos en horizontal (paralelamente a su disposición). Este tipo de fuerzas son frecuentes en la zona de la falla de San Andrés (y en otras muchas donde fragmentos de placas colisionan y rozan unos contra otros).
      Imagina que tienes un paquete de folios de esos de varios colores. Cada sección de un color representaría una capa o estrato. Imagina también que coges el paquete con tus manos (una en cada extermo) y empiezas a apretar como intentado acercar tus manos. Verás cómo los folios comienzan a doblarse formando pliegues que recuerdan a los de la imagen. Los estratos, aunque, evidente no son de papel sino de roca, tienen cierto grado de flexibilidad y esto les permite plegarse (doblarse sin romperse) hasta cierto límite.
      Otros tipos de fuerzas que influyan sobre los estratos también pueden provocar plegamientos. Si la deformación es demasiado intensa y supera el límite de flexibilidad, los estrado pueden romperse y entonces puede originarse una falla.
      Espero que la respuesta pueda serte útil. Gracias por tu participación.

    • Si lo que buscas es un esquema de vista superior a modo de mapa puede servirte el mapa que hay al comienzo del post. Si lo que quieres es representar la estructura de la falla, quizá te sirva esta imagen. Recuerda que la falla de San Andrés es básicamente una extensa falla transformante, una falla de tipo desgarre en la que a diferencia de las fallas normales o inversas, se produce un deslizamiento horizontal a lo largo de la línea de falla sin levantamiento o hundimiento de bloques. En este caso el bloque Oeste, formado por Baja California y la costa de California se desplaza hacia el Norte con respecto al bloque Este formado por el interior de Estados Unidos y México.

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